ALMA y el nacimiento de una estrella

La semana pasada mientras veía las noticias en la televisión, la presentadora del telediario llamó mi atención cuando dijo que investigadores chilenos habían conseguido observar por primera vez el nacimiento de una estrella. Mi primera impresión fue, estupendo verdaderas noticias “estelares”  en la televisión. Después mientras veía el video que pusieron, escuchaba lo que la presentadora decía y me tranquilizaba después de mi primera reacción, la cosa cambió un poco.

La noticia hacía referencia a los resultados publicados en la revista Astrophysical Journal en el artículo “ALMA observations of the HH 46/47 Molecular Outflow” (Observaciones del flujo molecular de HH 46/47) por Hector Arce de la Universidad de Yale y sus colaboradores.

ALMA es el acrónimo de “Atacama Large Millimeter/submillimeter Array” y se trata de un conjunto de radiotelescopios financiados y desarrollados en el marco de una gran colaboración entre instituciones europeas, norteamericanas y del este asiático en cooperación con la República de Chile. ALMA situado a unos 50 km de San Pedro de Atacama en Chile, en una meseta a gran altura en los andes chilenos debido a su altitud y condiciones meteorológicas adecuadas para la observación astronómica incluidas las observaciones con radiotelescopios.

Imagen: ESO/C.Malin

Imagen: ESO/C.Malin

Imagen: ESO/C. Malin

El objeto que ha sido observado es el HH 46/47 situado a 1400 años luz. HH es el acrónimo de objeto Herbig-Haro que son nebulosas que se desarrollan en las proximidades de estrellas recién  formadas. Las estrellas jóvenes y calientes expulsan chorros de gas a muy alta velocidad que colisiona con el gas y polvo interestelar que existe en la región donde se ha formado la estrella. Estas colisionas ionizan el gas produciendo las emisiones características de los objetos Herbig-Haro.

La noticia no iba tan desencaminada al fin y al cabo: era verdad que estaba relacionada con investigadores chilenos (al menos algunos, incluido el líder de la investigación mencionado antes) que usaron con un radiotelescopio situado en Chile y estaba relacionada con el nacimiento de estrellas, pero… en realidad no es la primera vez que se observa un nacimiento estelar y mucho menos el de la estrella asociada a HH 46/47. De hecho el objeto HH 46/47 se conoce desde hace tiempo y se tienen bastantes imágenes suyas. Lo interesante de la investigación es la observación, con una nitidez extraordinaria, gracias a las capacidades de ALMA (en tan sólo 5 horas de observación), de los chorros emitidos. Estas observaciones han permitido descubrir por un lado que los chorros eran más energéticos de lo que se pensaba y por otro que existe otro chorro que previamente no había sido observado anteriormente debido a que estaba oculto a las longitudes de onda del visible por el gas y polvo interestelar en el que está inmersa la estrella recién formada.

Los radiotelescopios observan en longitudes de onda más largas que los telescopios ópticos y estas longitudes de onda no son visibles por el ojo humano, por lo que no habíamos podido observar el nuevo flujo anteriormente.

Aunque las imágenes que se mostraron en las noticias y en diversos sitios en internet son imágenes fotográficas convencionales éstas están, en realidad, formadas por una combinación de diferentes imágenes en distintas longitudes de onda, incluyendo los mapas elaborados a partir de las observaciones en longitudes de onda de radio. Las imágenes tomadas por los radiotelescopios, y en concreto la tomada por ALMA de HH 46/47, suelen tener esta pinta:

Mapa de radio HH4647

El hecho de que estas imágenes contengan más información de utilidad científica que una simple foto no le quita valor a estas últimas que son muy bonitas y asombran a todos los que la miran.

A pesar del desliz de la presentadora a la hora de dar la noticia, probablemente porque es lo que le habían dicho que dijera, es muy de agradecer que entre información sobre la crisis y más crisis, se dé también información científica en los telediarios.

Os dejo con la imagen compuesta de HH 46/47, incluyendo la información que ha obtenido ALMA. Espero que os asombre tanto como a mí.

eso1336a

Imagen: ESO

Referencias:

http://www.eso.org/public/spain/news/eso1336/

Arce, Hector G. et al., ALMA Observations of the HH 46/47 Molecular Outflow.

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ALMA and the birth of a Star

Last week while I was watching the TV news, the journalist called my attention when she said that Chilean researchers had observed, for the first time, the birth of a star. My first impression was, great! Genuine ‘stelar’ news on TV. Later, while I was looking at the video accompanying the news, listening to what the presenter was saying and calming down after my first reaction, the thing changed a bit.

The information was making reference to the results published in a paper in The Astrophysical Journal: ‘ALMA observations of the HH 46/47 Molecular Outflow’ by Hector Arce from Yale University and his colleagues.

ALMA stands for ‘Atacama Large Millimeter/submillimeter Array’. It is a large set of radio telescopes funded and developed by a large collaboration between European, North-American and East Asian research institutions in partnership with the Republic of Chile. ALMA is located 50 km away from San Pedro de Atacama in Chile in a large plateau in Los Andes, because its altitude and meteorological conditions are appropriate for astronomy including astronomy using radio telescopes.

Imagen: ESO/C.Malin

Credit: ESO/C.Malin

The stellar object observed is HH 46/47 located 1400 light years away from us. HH stands for Herbig-Haro object which are nebulae developed in the proximity of new born stars. Young and hot stars eject high speed gas outflows that collide with the gas and interstellar dust existing in region where the star is born. These collisions ionize the gas producing the characteristics emissions of the Herbig-Haro Objects.

The information was not so misguided after all: it was true that it was related to Chilean researchers (at least some of them, including the research leader mentioned above) who used a radio telescope located in Chile and it was related to a stellar birth, but… it was not the first time that a stellar birth had been observed actually. In fact the HH 46/47 object is known since some years and there are several pictures of it. The interesting information derived from the research is the observation with an extraordinary definition, thanks to ALMA capabilities (in only 5 hours of observation time) of the ejected outflows. These observations have enabled, on the one hand, to measure that the gas outflows are more energetic than expected and, on the other hand, that it exists another outflow which had not been previously observed due to it was hidden to the visible wavelengths by the gas and dust where the star is immersed.

Radio telescopes work in longer wavelengths than optical telescopes and these wavelengths are not visible to the human eye. Therefore we had not been able to observe the new gas outflow before.

Although the pictures shown in the news and in several internet websites are conventional photographic images, they are actually a composition of different images gathered in different wavelengths, including radio the maps elaborated based on the information gathered in the radio wavelengths. The images taken by radio telescopes, concretely the one taken by ALMA of HH 46/47, may look like this one:

Mapa de radio HH4647

The fact that these images contain information more useful from a scientific perspective than a simple photograph does not devalue the latter which are really beautiful and blow the mind of the one who looks at it away.

Despite of the lapse of the journalist, probably because it was what she was told to say, it is very nice that between information about the economic crisis and more economic crisis, some scientific information is presented in the news.

I left you with the composed image of the HH 46/47 object, including the information gathered by ALMA. I hope it blows your mind away as it did with mine.

eso1336a

Credit: ESO

References:

http://www.eso.org/public/spain/news/eso1336/

Arce, Hector G. et al., ALMA Observations of the HH 46/47 Molecular Outflow. The Astrophysical Journal.